La investigación académica en torno a la práctica de la atención plena respalda el efecto que tiene en el bienestar interior de las personas. Desde mejoras físicas, como relacionarse mejor con el dolor y desarrollar hábitos sanos de alimentación, hasta emocionales como la disminución del estrés, la ansiedad y hasta la depresión, se han encontrado un abanico de beneficios a raíz de esta cualidad.

Sin embargo, la mayoría de estas cualidades son individuales y sabemos que la dimensión interpersonal también es importante para un bienestar integral, lo cual nos lleva a preguntarnos: ¿la atención plena puede traer beneficios también a las relaciones de pareja?

Un meta análisis publicado en 2016 integró los resultados de 10 investigaciones sobre la relación entre atención plena y satisfacción con la relación de pareja, esto es, qué tan favorable es la percepción de una pareja respecto a su relación (McGill, Adler-Baeder, & Rodriguez, 2016, pág. 91). El estudio encontró una relación estadísticamente significativa y un tamaño de efecto de .27, sugiriendo una alta relación entre atención plena y satisfacción con la relación de pareja.

Prácticamente toda la literatura apunta a que estas dos variables están fuertemente relacionadas, pero ¿cuál es el mecanismo a través del cual la atención plena mejora las relaciones de pareja?

En primer lugar ¿a qué nos referimos cuando hablamos de atención plena? El modelo de las cinco facetas de la atención plena desarrollado por Ruth Baer en 2008 (Baer, y otros, 2008) nos ayuda a conocer las dimensiones que comprenden al fenómeno de la atención plena. Estas facetas se dividen en:

  • Observar: que se refiere a la capacidad de darse cuenta de los estímulos tanto internos como externos.
  • Describir: la capacidad de expresar en palabras las experiencias que se perciben.
  • Actuar con conciencia: poner atención a lo que se hace, lo contrario de estar en “piloto automático”.
  • No juzgar la experiencia interna: tomar una postura no evaluativa de lo que se piensa y se siente.
  • No reaccionar a la experiencia interna: permitir que los pensamientos y sentimientos fluyan sin ser reprimidos ni exaltados.

Este modelo es el más utilizado para estudiar el fenómeno de la atención plena y el que ha retomado la mayor parte de publicaciones académicas que estudian su efecto sobre el bienestar de las relaciones de pareja.

En 2016, un estudio que integró a 164 parejas con un promedio de 28 años de relación encontró que la faceta de no juzgar la experiencia interior está relacionada con la satisfacción individual de la relación mientras que la faceta de no reaccionar a la experiencia interna está vinculada con la satisfacción que ambos miembros de la pareja sienten por su relación (Lenger, Gordon, & Nguyen, 2016).

Estos resultados apuntan a un efecto dual de la atención plena. Al interior, la ecuanimidad se relaciona con una mayor capacidad para comprender los sentimientos y emociones que se viven. Al exterior, la atención plena permite actuar de manera pacífica y empática. Otro estudio realizado por la universidad de Knoxville observó el efecto de una intervención basada en atención plena sobre la satisfacción de 26 parejas. Tanto el aumento en la faceta de actuar con conciencia como el aumento en la faceta de no reaccionar a la experiencia interna estuvieron relacionados con una mayor satisfacción con la relación de pareja (Khaddouma, Gordon, & Strand, 2016, pág. 10)

Otro mecanismo por el cual la atención plena beneficia a las relaciones de pareja es a través de la aceptación, esto es, la habilidad y disposición de aceptar las imperfecciones de la pareja. El deseo de cambiar a la pareja produce emociones negativas que afectan la relación, sobre todo al fomentar sentimientos de menosprecio por parte de quienes sienten que son presionados por sus parejas para cambiar. En 2018, un estudio que reunió a 342 participantes registró el efecto de una intervención basada en atención plena sobre la aceptación y la satisfacción en las relaciones de pareja. Se encontró una relación positiva entre la atención plena y la satisfacción con la relación de pareja, mediada por la aceptación. Esto apunta a que la atención plena produce conductas que hacen sentir a la pareja aceptada y esto, a su vez, beneficia a la relación (Kappen, Karremans, Burk, & Buyukcan-Tetik, 2018, pág. 9).

Esto es consistente con la literatura que estudia el bienestar en las relaciones de pareja. Sentirse querido y comprendido es la base de una relación sólida. Esta percepción está fuertemente mediada por la comunicación. Un estudio publicado en 2017 indagó sobre la relación entre atención plena y satisfacción con la relación de pareja mediada por la receptividad percibida, esto es, el percibir que la pareja es comprensiva y atenta. Se pidió a las 127 parejas que conformaron el estudio que hablaran sobre algún problema personal que tuvieran y, después, reportaron la receptividad que percibieron de su pareja. Se encontró que, efectivamente, la receptividad percibida es un puente entre la atención plena y la satisfacción con la relación de pareja. Entre mayores fueron las facetas de observar y no juzgar la experiencia interna, los participantes calificaron a sus parejas como más receptivas y esto, a su vez, se relacionó con una calificación más alta en la satisfacción de pareja. Esta relación puede deberse a que el no-juicio desarrollado por la atención plena hace más fácil hablar de temas difíciles (Adair, Boulton, & Algoe, 2017, pág. 3). A su vez, los participantes con una alta faceta de actuar con conciencia fueron descritos como más receptivos por sus parejas (Adair, Boulton, & Algoe, 2017, pág. 9).

Las discusiones son una de las mayores fuentes de conflicto dentro de una relación ¿qué nos dice la investigación académica acerca de la relación entre atención plena y la manera como las parejas resuelven sus problemas?

Las discusiones pueden ocasionar temor a ser rechazado y esto, a su vez, puede manifestarse en comportamientos destructivos como el aislamiento o la agresión (Dixon & Overall, 2016, pág. 2) ¿Puede la atención plena disminuir el miedo al rechazo y los compartimentos negativos en los que derivan los conflictos de pareja? En 2016, un estudio que involucró a 72 individuos encontró que, en presencia de un conflicto, el miedo a ser rechazado y las conductas destructivas son menores entre la población con mayor atención plena (Dixon & Overall, 2016, pág. 9).

Otro estudio publicado en 2017 realizó un seguimiento de las emociones y experiencias de 47 parejas durante 24 días. Se encontró que hombres y mujeres presentan efectos diferentes en sus estados de ánimo a raíz de la atención plena. Los hombres con mayor atención plena se sienten más amados y apoyados por sus parejas mientras que en las mujeres la atención plena está asociada con menores niveles de tristeza y ansiedad por la relación (Iida & Shapiro, 2017, pág. 6). Así mismo, la investigación encontró que la atención plena está ligada a menores emociones negativas en días posteriores a los conflictos de pareja.

Uno de los mecanismos a través del cual la atención plena mejora el bienestar de las personas es el de la resiliencia: la capacidad de recuperarse ante un evento adverso. Este efecto parece encontrarse también en las relaciones de pareja. Un estudio publicado en 2016 investigó la capacidad de resiliencia en 88 parejas a través de un análisis de cortisol después de una discusión. Las interacciones conflictivas están relacionadas con una mayor secreción de cortisol cuya exposición prolongada tiene efectos nocivos para la salud física y mental (Laurent, Hertz, Nelson, & Laurent, 2016, pág. 1). La investigación encontró que la atención plena acelera la recuperación y protege de los efectos dañinos del cortisol generado por una interacción conflictiva ante una pareja con conductas de enojo, frustración o tensión (Laurent, Hertz, Nelson, & Laurent, 2016, pág. 4). Por lo tanto, la atención plena puede ayudar incluso a mitigar los impactos fisiológicos negativos de las discusiones dentro de una relación de pareja (Laurent, Hertz, Nelson, & Laurent, 2016, pág. 5)

Estar atentos en una relación significa poner atención a los sentimientos y pensamientos que pueden afectar de manera directa o indirecta a la relación. ¿Cómo se relaciona la atención plena con patrones tóxicos de apego en una relación de pareja? El apego sano en una relación se da cuando existe confianza y comprensión. Hay dos patologías que pueden surgir en el apego:

  • La ansiedad por el apego, donde la persona busca patológicamente estar en contacto continuo con la pareja y existe un miedo irracional a perderla.
  • El rechazo al apego, donde la persona esquiva patológicamente relaciones profundas y teme a la intimidad.

Estas dos patologías se relacionan con las nociones de apego (upadana) y aversión (dvesha) del budismo, donde se relacionan directamente con el sufrimiento y se describen como antagonistas de la atención plena (Kimmes, Jaurequi, May, Srivastava, & Fincham, 2017, pág. 2). Un estudio realizado en 542 parejas encontró que tanto la ansiedad por el apego como el rechazo al apego están relacionados con una menor atención plena y con menor satisfacción con la relación de pareja (Kimmes, Durtsch, & Fincham, 2017). La aparición de estas patologías parece estar asociada con una incapacidad de permanecer ecuánime frente a la cavilación que produce las percepciones fatalistas respecto al apego.

Sobre el efecto de la atención plena en la satisfacción sexual dentro de la relación de pareja, en 2014 un estudio que integró a 322 parejas encontró que las facetas de observar y no juzgar la experiencia interior están fuertemente relacionadas con una mayor satisfacción sexual dentro de la relación (Khaddouma, Gordon, & Bolden, 214, pág. 11). Esto se debe a que la atención plena puede contrarrestar conductas asociadas a una baja satisfacción como la inhibición, la ansiedad, la autocrítica y el enjuiciamiento (Khaddouma, Gordon, & Bolden, 214, pág. 6)

Incluso, se ha encontrado que la atención plena está vinculada con las expectativas que se tienen respecto a la relación de pareja. Un estudio publicado en 2017 reportó la relación entre atención plena y dos tipos de metas es las relaciones de pareja:

  • Metas compasivas: orientadas a aumentar el apoyo y autoestima. Estas metas están relacionadas con una mayor satisfacción con la relación de pareja.
  • Metas egoístas: orientadas a ser adulados por la pareja. Estas metas están relacionadas con una menor autoestima en los miembros de la pareja y una menor satisfacción.

La investigación encontró una relación causal entre las facetas de observar y no juzgar la experiencia presente y las metas compasivas dentro de la relación de pareja (Stewart, Ahrens, & Gunthert, 2017, pág. 8).

Incluso, hay indicios de que la atención plena puede influenciar la atracción inicial de una pareja. Una investigación publicada en 2015 realizó un experimento con 91 estudiantes universitarios. A través de una serie de citas rápidas, los participantes calificaron qué tan atraídos se sentían por la otra persona. Se midió el nivel de atención plena de los participantes, así como el atractivo físico (a través de una calificación realizada por participantes que no se incluyeron en las citas rápidas). El estudio encontró que las mujeres se sentían más atraídas por los hombres con una mayor atención plena, independientemente de su atractivo físico. Sim embargo, esto no ocurrió con los hombres, quienes tomaron como único factor de atracción el atractivo físico de las mujeres (Janz, Pepping, & Halford, 2015, pág. 17). Tal vez esto pueda ser explicado por una tendencia en las mujeres a valorar más características internas o subjetivas en sus parejas.

Esto también nos ayudaría a comprender el hecho de que la atención plena en los hombres sea un fuerte factor en la estabilidad de una pareja. Un estudio publicado en 2018 investigó el nivel de atención plena y su relación con la ruptura de la pareja después de 90 días. Se encontró que el nivel de atención plena en los hombres es el factor crucial para explicar la conclusión en una relación de pareja (Khaddouma & Gordon, 2018, pág. 8).

¿Cómo puedo evaluar el nivel de atención plena en mi relación de pareja? Investigadores del Florida State University desarrollaron un cuestionario integrando la investigación sobre el efecto de la atención plena en las relaciones de pareja (Kimmes, Jaurequi, May, Srivastava, & Fincham, 2017). Su cuestionario integra los siguientes items:

Medida de Atención Plena en la Relación de Pareja

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Se ha encontrado que los beneficios de la atención plena en las relaciones de pareja tienen un carácter doble. Internamente, ayuda a las personas a permanecer ecuánimes ante sus sentimientos y pensamientos, fomentando así una mejor comprensión y una exposición coherente de estas. La evasión y represión de emociones negativas producen conductas conflictivas que, a largo plazo, erosionan las relaciones de pareja. La actitud ecuánime y compasiva hacia los propios fenómenos internos parece desarrollar una capacidad compasiva que se extiende a la pareja en la forma de metas compasivas, aprecio genuino y cuidado.

Externamente, las personas que tienen la capacidad de observar con curiosidad lo que tanto ellos como sus parejas sienten parecen desarrollar deseos genuinos de bienestar profundo por el otro. La capacidad de estar plenamente atento ayuda a comprender a la pareja y a solucionar conflictos, mejorando así la piedra angular de cualquier relación: la comunicación.

Estos estudios nos permiten situar a la atención plena como un fenómeno que no sólo tiene la capacidad de mejorar la propia vida, sino la de todos los que nos rodean. Es una habilidad transpersonal que permite, a través de revolucionar nuestra relación con el mundo, un verdadero bienestar integral.

Bibliografía

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